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Séminaire commun de l’Idemec

Séminaire commun de l'Idemec

Vendredi 4 avril 2014
14h00-17h00, MMSH - Salle Paul-Albert Février


Figures d’exception



-  Frank Hamilton Cushing, précurseur méconnu de l’observation participante et de l’analyse structurale
Frédéric Saumade (Idemec)

Peu connu en France au-delà du cercle des Américanistes, Frank H. Cushing est reconnu aux Etats-Unis comme un héros excentrique de l’ethnographie des premiers temps, avec ses quatre années de vie chez les Pueblos Zuñi, au cours desquelles il « devint Indien ». Considéré comme un écrivain brillant et imaginatif, parfois génial mais par trop porté à la surinterprétation, Cushing a connu un destin exceptionnel, peut-être unique dans l’histoire de la discipline. Ayant subi dans sa chair toutes les épreuves initiatiques pour être admis dans les sociétés secrètes les plus sélectives des Zuñi, il a su formuler, quarante ans avant Malinowski, l’épistémologie et l’éthique de l’observation participante. Sur le plan théorique, son analyse de l’organisation des clans totémiques zuñi (1891), dont l’aspect novateur tranche avec les spéculations primitivistes qui fleurissaient à l’époque, anticipe sur bien des points celles, de portée plus générale, de Radcliffe-Brown et de Lévi-Strauss. Or ce dernier, qui eut beau jeu de lui accorder, selon une de ces formules pompeuses qu’il affectionnait, « un fauteuil à la droite de Morgan », ne cite jamais Cushing dans le Totémisme aujourd’hui et ne lui offre guère qu’une mention à la volée dans La pensée sauvage, deux ouvrages qui lui doivent pourtant presque tout ce qu’ils ne doivent pas à Radcliffe-Brown. Quant à Malinowski, croyant faire œuvre de défricheur, il semble simplement ignorer le précurseur qui avait déjà, et de manière encore plus intensive, réalisé son programme de l’autre côté du Pacifique.

A travers les épisodes de l’expérience initiatique de Cushing et l’exposé de ses apports théoriques majeurs, on se demandera si l’incompréhensible marginalisation de ce remarquable ethnologue ne tenait pas à une position de médiateur de l’altérité amérindienne qui le rendait difficilement assimilable dans un univers académique rigidement campé sur ses distinctions hiérarchiques.


Voir/Télécharger l’argumentaire général du séminaire 2012/2013/2014 :

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Figures d’exception (2012-2013-2014)